بین موشک‌های فضایی، خودروهای الکتریکی، باتری‌های خورشیدی، تحقیقات و بررسی‌های علمی گسترده و میلیاردها دلار درآمدی که از این راه‌ها به‌دست آورده است، ماسک سعی دارد زندگی واقعی شخصیت افسانه‌ای «مرد آهنین» را تجربه کند. شاید داستان زندگی ماسک به همین دلیل برای بسیاری از ما جذابیت دارد. او در روز ۲۸ ماه ژوئن سال ۱۹۷۱ در شهر پرتوریا در آفریقای‌جنوبی متولد شد. پدرش می‌گوید که ایلان همیشه درون‌گرا و متفکر بوده است: وقتی به مهمانی می‌رفتیم و قرار بود خوش بگذارنیم، ایلان می‌رفت کتابخانه شخصی صاحبخانه را پیدا می‌کرد و غرق در کتاب‌ها می‌شد. پدر ماسک یک مهندس الکترونیک و مادرش یک متخصص تغذیه و مدل حرفه‌ای هستند. بعد از آنکه پدر و مادر ماسک در سال ۱۹۷۹ از یکدیگر جدا شدند، ایلان ۹ ساله و برادر بزرگ‌ترش تصمیم گرفتند تا با پدرشان زندگی کنند. اما بعدها که ایلان دچار چالش‌هایی با پدرش شد، به این نتیجه رسید که این تصمیم اشتباهی بوده است. او وقتی ۱۲ ساله بود یک بازی ساده به نام Blastar را با قیمت ۵۰۰ دلار به یک مجله کامپیوتری فروخت؛ بازی که از نظر ماسک بسیار بی‌مزه و عاری از هر نوع خلاقیتی بود.

او روزهای سختی در مدرسه داشت و حتی یک بار بعد از درگیری با قلدرهای مدرسه به بیمارستان رفت. در نهایت بعد از فارغ‌التحصیلی از مدرسه همراه با مادر و خواهر و برادرش به کانادا رفت و دوسال در دانشگاه سلطنتی «اونتاریو» تحصیل کرد. با این همه او در آخر در رشته فیزیک و اقتصاد از دانشگاه پنسیلوانیا فارغ‌التحصیل شد. در زمانی که در دانشگاه پنسیلوانیا مشغول تحصیل بود، همراه با یکی از همکلاسی‌هایش یک اتاق کوچک اجاره و بعد از مدتی آن را به یک کلوب سرگرمی تبدیل کرد. او معتقد است که این احتمالا اولین تجربه کارآفرینی او بوده است. در نهایت بعد از فارغ‌التحصیلی برای ادامه تحصیل در مقطع دکترا به دانشگاه استنفورد رفت. او نامه پذیرش این دانشگاه را دو روز دیرتر به جریان انداخت تا شانسش را در حباب دات‌کام امتحان کند و دیگر هرگز برای ادامه تحصیل به این دانشگاه برنگشت. او همراه با برادرش شرکت Zip۲ را راه‌اندازی کرد که با حمایت گروهی از سرمایه‌گذاران سیلیکون‌ولی تاسیس شد و راهنمایی‌هایی را به مسافران شهرها می‌داد. سختکوشی ماسک در این شرکت در نهایت باعث شد تا شرکت Compaq آن را با قیمت ۳۴۱میلیون دلار بخرد و ماسک ۲۲ میلیون دلار از این معامله به‌دست بیاورد.

بعد از آن ماسک شرکت بانکداری الکترونیک X.com را در سال ۱۹۹۹ با کمک ۱۹ میلیون دلار از پول فروش Zip۲، تاسیس کرد. حدود یک‌سال بعد این شرکت با استارت‌آپ مالی Confinity که پیتر تی‌یل تاسیس کرده بود، ادغام شد تا در نهایت پایه تاسیس شرکت بزرگ PayPal شود. او عنوان مدیرعامل شرکت تازه‌تاسیس PayPal را گرفت، اما این جایگاه چندان هم ماندگار نبود. درگیری و چالش‌های مختلف با موسسان PayPal به تغییر مدیرعامل و انتخاب «پیتر تی‌یل» به‌عنوان جایگزین ماسک منجر شد. او یک بار دیگر وقتی که eBay شرکت PayPal را خرید، به‌عنوان بزرگ‌ترین سهامدار منفرد این شرکت ثروت بادآورده‌ای را به‌دست آورد. از مجموع ۵/ ۱ میلیارد دلاری که eBay برای خرید PayPal پرداخت، ماسک ۱۶۵ میلیون دلار به‌دست آورد.

اما حتی قبل از این معامله هم ماسک به فکر قدم‌های بعدی‌اش بود؛ یعنی فرستادن یک موش یا گیاه به مریخ. او در نهایت توانست با راه‌اندازی شرکت فضایی SpaceX و شرکت تولیدکننده خودروهای برقی و خودران Tesla شهرت زیادی در دنیای تکنولوژی به‌دست بیاورد. علاوه‌بر اینها او با سرمایه‌گذاری در بعضی از مهم‌ترین استارت‌آپ‌های سیلیکون‌ولی و راه‌اندازی شرکت‌های مختلف توانست عنوان مرد آهنین صنعت تکنولوژی را به خود اختصاص دهد. حالا به نظر می‌رسد سال ۲۰۱۸ چشم‌انداز خوبی برای ماسک دارد، چون هنوز خودروی تسلای مدل ۳ به جاده‌ها نیامده و هر دو شرکت‌های SpaceX و Tesla همچنان به‌خوبی کار می‌کنند. ارزش دارایی‌ها و ثروت ماسک این روزها به حدود ۲۰ میلیارد دلار می‌رسد و او هنوز زمان زیادی تا بازنشستگی دارد.